A parfümhasználat szinte egyidős az emberiség történetével. Az illatos anyagok tudatos használata először a vallásos szertartásokban, illetve az orvoslásban jelent meg. Az Istenek tiszteletére a régi vallások képviselői fűszeres, illatos anyagokat égettek. Az orvoslásban pedig az intenzív, erőteljes illatok védelmet nyújtottak a különböző fertőzések ellen.

A parfüm történetének van magyar vonatkozása is.  Az első európai, alkohol bázisú parfümöt királynévíznek vagy magyar víznek (franciául: eau de Hongrie vagy eau de la Reine de Hongrie) hívták. A 14. században készült, egész Európát meghódító parfüm – amelynek eredeti receptje mára már elveszett, a későbbiek szerint pedig főként rozmaringot és kakukkfüvet tartalmazott – a hagyomány szerint Károly Róbert magyar király lengyel felesége, Erzsébet királyné parancsára készült.

A XIX század végétől beszélhetünk a parfümök tömeggyártásáról és ezzel a parfüm egyre nagyobb célcsoportot elért.

Napjainkban a parfüm része a személyes megjelenésünknek. A TGI Fogyasztói adatbázis alapján a 15-75 év közötti lakosság fele használ rendszeresen parfümöt. A nők körében 60%-os ez a részarány, a férfiak körében közel 40%. A 15-34 év közötti budapesti egyedülálló nők 80%-a használja ezt különleges és egyedi megjelenést biztosító kozmetikai terméket.